¿Por qué se produce un relámpago?

¿Por qué se produce un relámpago?
¿Por qué se produce un relámpago?

La introducción de un relámpago es la separación de las cargas eléctricas en la nube: la negativa se acumula en la parte inferior, mientras que la positiva lo hace en la superior. Por otro lado, cuando la carga negativa crece lo suficiente para vencer la resistencia eléctrica del aire (que sucede a unos 18.000 voltios), un flujo de electrones que empieza a descender de la nube zigzagueando hacia la tierra.

De tal manera, la proximidad de los electrones hace que se acumulen cargas positivas en la tierra, que usan cualquier objeto conductor de la zona para ascender: edificios, árboles o personas. E inicia el despliegue pirotécnico, una especie de cortocircuito a lo bestia. En menos de una milésima de segundo, la corriente alcanza de unos 10.000 a 200.000 amperios.

Así mismo, aunque el flujo real de partículas es descendente, el punto de contacto entre el chorro de la nube y el de tierra asciende a 80.000 km/s. Este contragolpe asiste con más electrones y calienta el aire a unos 50.000ºC. Cada metro de aire caliente en el canal del rayo brilla tanto como un millón de bombillas de 100 vatios.

Este brillo del contragolpe ascendiendo es el relámpago, sólo que a nosotros nos parece como si descendiera.

Así es que las corrientes ascendentes llevan los cristales de hielo más ligeros hacia arriba, haciendo que la nube aumente su carga positiva. Por otra parte, la gravedad hace que la mezcla de hielo y agua cargada negativamente caiga en la parte media e inferior de la nube, creando una carga negativa.

La separación de cargas y la acumulación se prolongan hasta que el potencial eléctrico es suficiente como para iniciar una descarga eléctrica; la que ocurre cuando la distribución de las cargas positivas y negativas forman un campo eléctrico lo adecuadamente fuerte.

Esta es la teoría más reconocida y verificada, siendo la ausencia de una explicación completa para el mecanismo de polarización su principal problema. Una explicación alternativa a la hipótesis de inducción es que las gotas de agua y hielo se polarizan naturalmente mientras caen por el campo eléctrico de la Tierra.

A pesar de que pueda parecer sorprendente, algunos fenómenos climáticos que han despertado el interés, la curiosidad y asimismo el miedo en los hombres desde la antigüedad, siguen siendo hasta hoy motivo de debate y estudio en el ámbito científico.

(También puedes leer: ¿Crees que conoces todo sobre la Tierra?)

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